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搜尋外星生命,一二十年內天干地支五行對照表見分曉?

網絡整理 2017-02-11 本地信息
(原標題:搜尋外星生命,一二十年內見分曉?)

新華社北京2月10日新媒體專電(記者全曉書喻菲)正在中國熱映的好萊塢科幻大片《降臨》引發了人類如何與外星文明溝通和對話的思考。然而,外星人,他們到底在哪里?

科學家們相信,外星生命是否存在,他們或許在今后一二十年內就能找到答案。

“我們處在一個比較特殊的時代,隨著下一代巨型望遠鏡的問世,近一二十年內可能有比較激動人心的發現。”清華大學天體物理研究所所長、國家天文臺星系和宇宙學部主任毛淑德說。

主流的科學觀點認為宇宙中很可能存在外星智慧生命,主要理由有三:第一,太陽是宇宙中一顆普通的恒星,與其類似的恒星僅在銀河系中就有成百上千萬顆,這還不算數百億個其他星系;第二,太陽有自己的行星系統,其他恒星也有自己的行星系統,與地球環境類似的行星應該大量存在;第三,地球上沒有宇宙中不存在的特殊物質(元素),地球上能形成智慧生命,與地球類似的其他行星也完全有這種可能性。

  截至2016年5月10日,開普勒確認了21顆位于“宜居帶”、接近地球的地外行星。(圖片來自美國宇航局官網)

“我覺得,宇宙中應該存在很多生命,其中很可能包含智慧生命。”毛淑德說,“但作為科學家,我們必須找到證據。”

(小標題)尋找類地行星

在茫茫宇宙中找到一顆類似地球的行星,是尋找外星人最常見的思路。

“現在,我們找的是像我們自己這樣的生命形式。至少,我們知道,這樣的生命需要什么條件,比如水的存在就很重要。所以,科學家一般都在類似太陽的恒星周圍尋找行星。”毛淑德說。

最近十多年來,全球的科學家已經確認了3000多顆系外行星。不過,其中只有數十顆和地球比較接近。“首先要把最可能的樣本挑出來,然后才能進行下一步分析研究。”毛淑德說。

接下來,如果要研究系外行星的大氣成分,望遠鏡必須具備很高的對比度。地球的光度是太陽的一億分之一到一百億分之一,而現在望遠鏡的對比度僅能達到一萬分之一到十萬分之一。“有些科學問題,現在最大的望遠鏡已經無法突破了。”毛淑德說。

  這張概念圖展示了美國宇航局可用于搜尋外星生命跡象的一系列航天計劃。(圖片來自美國宇航局官網)

他指出,下一代巨型望遠鏡將有助于解決這些難題,比如分析系外行星的光譜等,使得尋找和辨別生命存在的跡象成為可能。

生命跡象是指生命存在可能表現出來的一些元素,比如氧分子、臭氧分子等。“如果沒有生命的話,這些元素存在的時間和宇宙137億年的歷史相比,實在如曇花一現。”毛淑德說,“如果這些元素大量存在,很可能是由生命造成的。”

科學家同時也在孜孜以求自適應光學技術取得更大突破,這項技術可以解決大氣擾動所造成的圖像畸變問題。兩相結合——配備了自適應光學系統的下一代地基望遠鏡,包括國際三十米望遠鏡、美國的巨型麥哲倫望遠鏡以及歐洲的甚大望遠鏡等,將在未來的天文觀測中發揮中流砥柱的作用。

中國科學院國家天文臺副研究員馮麓指出,相較太空望遠鏡,地基望遠鏡后端可接駁的儀器更豐富、口徑更大、看得更深,可用于觀測的時間也更多。

  系外行星勘測衛星(TESS)概念圖(圖片來自美國宇航局官網)

不過,下一代太空望遠鏡的革命性突破也同樣令人期待。美國宇航局將要發射的系外行星勘測衛星(TESS)便是其中之一。

TESS的前輩開普勒太空望遠鏡于2009年發射升空,是世界上首個專門用于搜尋系外行星的航天器,迄今為止共確認了2300多顆系外行星。

不同的是,TESS是一個全天的巡天望遠鏡,而開普勒始終盯著天鵝座附近的一小塊天區持續觀測。“更重要的是,TESS能在亮星邊上尋找系外行星,更容易繼續分析行星的物理性質。開普勒找到的很多行星都在暗星邊上,很難開展后續研究。”毛淑德說。

“TESS從完全不同的維度上進行觀測,找到的數目不一定更多,但在質量上會有一個突變。”他說。

(小標題)“監聽”宇宙信號

除了主動搜尋類地行星,科學家還通過射電望遠鏡來“監聽”宇宙信號,因為外星文明在演化過程中很可能會產生并向宇宙釋放無線電波。

不過,對充滿背景噪音的宇宙進行“監聽”,工作量實在大得驚人。美國加州大學伯克利分校空間科學實驗室于1999年發起了[email protected]項目,旨在利用全球聯網的計算機共同搜尋地外文明,志愿者可以通過運行一個免費程序下載并分析從射電望遠鏡傳來的數據。

  [email protected]程序在家用電腦上運行時的畫面(圖片來自setiathome.berkeley.edu)

據項目聯合創始人及首席科學家丹·沃西默介紹,觀測數據來自位于波多黎各的阿雷西博望遠鏡以及位于美國西弗吉尼亞州的綠岸望遠鏡。

“我們發現了大約100個可疑又無法理解的非常短暫的射電爆發,短到只有百萬分之一秒那么長。”沃西默在回復給記者的電子郵件中說,不過,還無法排除這些信號是來自地球無線電通信的干擾。

迄今為止,“智慧信號”仍然沒有現身。“人類進行無線電廣播不過只有100多年的歷史,發射激光也才大約60年。”沃西默說,“游戲才剛剛開始,我們只是初級玩家。”

“好消息是,地球人的本領在不斷增強。比如,計算機的運算速度越來越快,FAST望遠鏡就非常強大。”他說。

2016年9月,位于貴州黔南州平塘縣克度鎮的“500米口徑球面射電望遠鏡”(FAST)正式啟用,這是目前世界上最大的射電望遠鏡。在FAST的眾多用途中,最令媒體和大眾感興趣的仍是尋找外星人。

  這是群山之中的FAST工程(2016年9月24日攝)。2016年9月25日,位于貴州黔南州平塘縣大窩凼的世界最大單口徑射電望遠鏡——500米口徑球面射電望遠鏡(FAST)宣告落成啟用,開始探索宇宙深處的奧秘。(新華社記者劉續攝)

“FAST找外星人信號的優勢在于它更靈敏,能看得更遠,看得更多。”中科院國家天文臺FAST項目副總工程師李菂說。

沃西默想借助FAST來推進[email protected]項目。“我們希望與中國合作,在望遠鏡巡天觀測脈沖星、射電爆發以及繪制銀河地圖的同時,也可以搜尋地外文明的信號。”

李菂則表示,對方的經驗和先進技術可以幫助中方提高望遠鏡的科學能力和工作條件。“與他們合作,無論是找外星人還是做其他科學研究,都能讓我們站在巨人的肩膀上。”

事實上,在過去半個多世紀里,科學家已借助射電望遠鏡探測到一些有趣的信號。1977年8月,在美國俄亥俄州,一部名為“巨耳”的射電望遠鏡發現了一個持續72秒的有規律的信號,研究人員隨手在記錄紙上寫下了一個“Wow!”,這個信號也因此得名。不過,從那以后,這個信號就再未出現過。

“現在,人們是發現了一些可疑信號,但是沒有辦法確認,因為這些信號沒有重復。”李菂說。

“我們不知道什么時候才能發現外星人,可能要1000年,也可能在我們有生之年,當然,也可能就在今年FAST開始巡天觀測以后。”沃西默說。

  1977年8月,杰瑞·艾曼通過巨耳射電望遠鏡發現了持續72秒的神秘信號,并在打印信號的記錄上寫下了一個“Wow!”,這個信號也因此得名。(圖片來自維基百科)

(小標題)曠日持久的辯論

以地球為藍本搜尋類地行星和無線電波進而尋找外星生命的方法,多年來也引發了不少質疑。僅在地球上,陸地和海洋就孕育出完全不同的物種,不同的星球環境及其演化過程也可能產生完全不同的生命形態。

“其他星球上的智慧生命可能不是碳基生物,而是與地球生命完全不同的類型。”北京天文館副館長景海榮說。

科幻作家、憑借《三體》獲得雨果獎的劉慈欣也忍不住懷疑:是不是尋找方法出現了問題?“真正先進的文明進行通信時不一定是用電磁波,很可能使用其他更為高級的通信形式,比如引力波等。”

“我覺得,各種方法都要試一試,誰知道他們什么樣、怎么想的呢?”毛淑德指出,當研究生命這樣的本源問題時,如果只有地球一個樣本,很容易鉆牛角尖;找到更多樣本,看問題才能更全面,有關生命的謎題才更容易解開。

  國際三十米望遠鏡(ThirtyMeterTelescope)概念圖(圖片來自TMT官網)

他舉例說,一開始,科學家們認為,圍繞著太陽一樣的恒星旋轉的行星,其周期會長達一年左右,所以很難被發現。結果,第一顆被發現的系外行星公轉周期只有4天。

“如果真的發現了外星生命,我們得問一問:它在宇宙中是怎么擴散的?是均勻的,還是成團的?”毛淑德說。

然而,要不要和外星人聯系,最近十年逐漸成為一個有爭議的話題。霍金就曾警告人類應當想盡一切辦法避免與這些外星生命接觸。而《三體》則提出了“黑暗森林”理論——宇宙中的每個文明都是帶槍的獵人,誰先亮起火光,誰就會被消滅。

然而,不論理論如何,科學家一直未曾放棄過搜索外星文明的努力。“我覺得,可以對外呼喊,而且我們已經喊了好多年了,我們的廣播電視全都在向外傳播信號。”毛淑德說,“你總想看看,自己的同伴是誰吧?”

  截至2016年5月10日,開普勒確認了21顆位于“宜居帶”、接近地球的地外行星。(圖片來自美國宇航局官網)

“有人擔心,他們會來爭奪資源,如果他們真的具有高得多的智慧,為什么不能改造一個地球呢?消滅我們,猶如消滅螞蟻一樣,對他們來說有什么意義呢?”毛淑德說。

對于能不能找到外星人,毛淑德認為,不要一下子就說不可能。“科學家認為不可能、最后卻實現的事情太多了,至少要保持開放的心態。”

“如果找到了,這無疑會成為人類歷史上最重要的科學發現;如果找不到,也說明生命的形成是極為偶然的,我們要好好珍視自己、尊重生命。不論結果如何,都非常重要,所以,不管怎樣,我們都要去做這件事,也希望這里面有中國人的貢獻和聲音。”毛淑德說。

(原標題:搜尋外星生命,一二十年內見分曉?)

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